Hugh Coltman

Who's Happy ?

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BIOGRAPHY

With dancing drums like a legendary New Orleans funeral band, brass full of soul, guitars that fuse every style of blues and folk, Hugh Coltman has built himself a sublime backdrop for these eleven songs over which his warm journeyman's voice expresses his deep understanding of human emotions and sentiments, an indulgent listen for evening lovers, loners at dawn or the melancholic listener at midday... Who’s Happy?, his new album asks. Everyone and no-one, he seems to reply...

Hugh Coltman has always been true to himself without ever doing what you might expect. Born in Britain but residing in France, the former leader of blues-rock group The Hoax morphed into a folk-rock songwriter before exploring the finest in jazz heritage in his forties. It was a new chapter in the adventures of an artist who is keen to break boundaries, formats and conventions.

It all started in 2012, when he appeared as a last minute replacement for singer Krystle Warren at a concert by pianist Éric Legnini. Hugh Coltman discovered “the nonchalance of jazz musicians, who are more rock and roll than many rock musicians, who won't play a song on Thursday the same way they played it on Tuesday, who know their stuff so well they can do whatever they want”.

That replacement was the start of an extended journey paying tribute to Nat King Cole, with one album and a hundred and twenty concerts. Hugh Coltman was ready to "be lambasted by the press, as in, ‘who does he think he is, making a jazz record?’" In reality, Shadows, Songs of Nat King Cole was a huge success, winning him vocalist of the year at the Victoires du Jazz awards in 2017. It would be logical for him to come back with another album of covers, especially as he's recently reformed his first group The Hoax to record Recession Blues, A Tribute to BB King.

"When I started writing I had no idea where I was going other than saying to myself that I wasn't going to become a tribute artist, although there were some intriguing possibilities."

The turning point came with the series Treme and its many musical treasures. It brought back happy childhood memories including Kid Ory, Sidney Bechet, Fats Domino, Dr John and the Meters without ever realising that they too had their roots in the New Orleans of the "second line" and flamboyant brass bands. He listened passionately to the great masters of the past, immersed himself in CW Stoneking, the Australian blues revivalist, and Charles Sheffields, an iconic Louisiana r’n’b singer from the 60s. He quickly developed a liberating conviction:

“New Orleans music is not all about virtuosity; the primal call comes first”.

And a key existential notion:

"I'm forty-five years old, isn't it time I stopped caring what other people think?"

So he went where he wanted to go, to New Orleans, to breathe in the spirit of Marc Ribot y los Cubanos Postizos, the piano of Rubén González in Buena Vista Social Club or the atmospheres of Tom Waits' Swordfishtrombones – strong emotions, honest playing, smoky wisdom and a harsh reality transformed into joyful music…

He wanted a lot of musicians, he was looking for that sound he'd already heard in Kid Ory, Muddy Waters and Howlin’ Wolf – that instinct, the processional brass, the feeling the listener gets from being in the room with the musicians... Behind the drums, he wanted Raphaël Chassin, his faithful collaborator who has worked with Miossec, Vanessa Paradis, Bernard Lavilliers, Charlotte Savary and Albin de la Simone and more. And guitarist Freddy Koella, the most prestigious and modest Frenchman in America (Bob Dylan, Willy DeVille, Odetta, kd lang, Carla Bruni, Francis Cabrel, Lhasa De Sela, etc.).

Freddy who produced the album told Hugh: "Don't record any demos." The result: “In two weeks, I had the foundations for all the songs”

Recorded on his phone in his kitchen in Montreuil. His first week in Louisiana was spent meeting the musicians and catching up on stories from Trump's America, which would lead to the song Sugar Coated Pill. Then came six days in the studio with some of New Orleans' biggest names to record ten new songs and a cover of It’s Your Voodoo Working by Charles Sheffield.

From one song to the next, the album moves from autobiography to humanity, from despair to blind hope, from European blues to universal light... Civvy Street opens the album sounding like a venerable standard, All Sleeps Away speaks of Hugh Coltman's father's struggle with Alzheimer's, Little Big Man is written for his son, Hand Me Down looks at questions of transmission (with French vocals from Canadian-Haitian singer Mélissa Laveaux)… It's a musical and existential journey somewhere between a confessional and the big stage, between the exploration of an extraordinary heritage and the boundless inspiration of an artist at the height of his creativity.

BIOGRAPHIE

Des drums qui dansent comme dans un des légendaires enterrements de la Nouvelle-Orléans, des cuivres gorgés de soul, des guitares mêlant tous les blues et tous les folk… Hugh Coltman s’est offert un écrin sublime pour onze chansons dans lesquelles il fait entendre sa voix chaleureuse de routier des sentiments et de grand connaisseur des émotions humaines, toujours indulgent pour l’amoureux du soir, le paumé de l’aube ou le mélancolique du plein soleil… Who’s Happy ? demande son nouvel album. Personne et chacun, semble-t-il répondre…

Hugh Coltman a toujours été parfaitement lui-même sans jamais être là où l’on l’attend. Britannique vivant en France, ancien leader du groupe blues-rock The Hoax avant de se muer en songwriter folk-pop puis en quadragénaire explorateur du plus beau patrimoine du jazz. Une nouvelle facette de l’aventure d’un artiste qui a décidé de s’affranchir des frontières, des formats et des habitudes.

Au commencement, il y avait eu en 2012 un remplacement au pied levé de la chanteuse Krystle Warren pour un concert du pianiste Éric Legnini. Hugh Coltman découvre « la désinvolture des musiciens de jazz, qui sont plus rock que beaucoup de musiciens de rock’n’roll, qui ne jouent jamais le jeudi une chanson comme ils l’ont jouée le mardi, qui maîtrisent tellement leur sujet qu’ils peuvent tout se permettre. »

Le remplacement devient une aventure au long cours et un hommage à Nat King Cole – un album, cent vingt concerts. Hugh Coltman s’attend à « être lapidé par la presse, dans le genre « pour qui se prend-il, de faire un disque de jazz ? » Or Shadows, Songs of Nat King Cole est un succès éclatant et lui apporte la Victoire du jazz 2017 de la voix de l’année. Il serait logique qu’il embraye sur un autre album de reprises, et d’autant plus qu’il a entretemps retrouvé son groupe originel, The Hoax, et a enregistré avec lui Recession Blues, A Tribute to BB King.

« En fait, j’ai commencé à composer sans savoir où aller, mais en me disant que je n’allais pas me spécialiser dans les hommages, même s’il y avait de bonnes idées possibles. »

Le déclic vient de la série Treme et de ses trésors musicaux. Hugh se remémore des plaisirs d’enfance autour de Kid Ory, Sidney Bechet, Fats Domino, puis Dr John ou les Meters qu’il a aimés sans savoir qu’eux aussi plongeaient leurs racines dans la Nouvelle-Orléans de la second line et des cuivres flamboyants. Il réécoute passionnément les grands maîtres fondamentaux, plonge dans CW Stoneking, bluesman revivaliste australien, ou Charles Sheffields, chanteur de r’n’b typiquement louisianais des années 60. Très vite, s’impose une conviction libératrice :

« La musique de la Nouvelle-Orléans n’est pas forcément virtuose ; elle met en avant le cri essentiel. »

Et il lui vient aussi une réflexion existentielle centrale :

« J’ai quarante-cinq ans, est-ce que je vais enfin me foutre de ce que pensent les autres ? »

Il ira donc là où il veut, dans une Nouvelle-Orléans sur laquelle souffle l’esprit des Cubanos Postizos de Marc Ribot, le jeu de piano de Rubén González sur le titre Buena Vista Social Club ou les climats de Swordfishtrombones de Tom Waits – des sentiments forts, des gestes francs, des saveurs musquées, des réalités drues habillées des félicités heureuses de la musique…

Il veut beaucoup de musiciens, il veut retrouver les évidences apprises jadis chez Kid Ory, Muddy Waters ou Howlin’ Wolf – l’instinct, les cuivres qui déboulent en procession, l’impression par l’auditeur d’être dans la pièce et de voir tous les instruments… Il veut aussi, à la batterie, Raphaël Chassin, fidèle complice qui a aussi œuvré chez Miossec, Vanessa Paradis, Bernard Lavilliers, Charlotte Savary, Albin de la Simone… Et puis le guitariste Freddy Koella, le plus prestigieux et le plus discrets des Français d’Amérique – Bob Dylan, Willy DeVille, Odetta, kd lang, Carla Bruni, Francis Cabrel, Lhasa De Sela…

Freddy, qui réalise l'album, conseille à Hugh : « Ne fais pas de maquettes. » Résultat : « En deux semaines, j’avais la base de toutes les chansons »

Enregistrées dans sa cuisine à Montreuil, sur son téléphone. Une première semaine en Louisiane pour rencontrer les musiciens et se charger des histoires attrapées au vol de l’Amérique de Trump, qui feront la chanson Sugar Coated Pill. Puis six jours de studio avec des pointures de la Nouvelle-Orléans pour dix chansons originales et la reprise d’It’s Your Voodoo Working de Charles Sheffield.

De chanson en chanson, l’album passe de la pure autobiographie à l’humanité, de la déploration à l’espoir têtu, du blues européen à une lumière universelle… Civvy Street ouvre l’album comme un standard vénérable et implacable, All Sleeps Away évoque la maladie d’Alzheimer du père de Hugh Coltman, Little Big Man est pour son fils, Hand Me Down aborde les questions de transmission (avec l’incursion, en langue française canado-haïtienne, de Mélissa Laveaux)… Un voyage musical et existentiel entre confidences et grand spectacle, entre exploration d’un patrimoine phénoménal et inspiration féconde d’un artiste au sommet de sa créativité.